The Perils of Honor By Association as a One-Way Street: RA vs. NA

edusa logoAs I’ve stated on numerous occasions, I wish the US government (USG) would find a way to exclude nationally accredited (NA) institutions from involvement in fairs or any kind of EducationUSA activity, for that matter.  (I noticed two on the list for the January fairs in Vietnam.)  NA schools are what I like to refer to as the distant higher education cousins of regionally accredited (RA) colleges and universities, and do not deserve to be in the same place at the same time, in my opinion.

In Good Company

The NA schools derive two benefits from their participation in this event:  1) credibility and honor by association; and 2) related to #1, the imprimatur of the USG, at least in the eyes of Vietnamese students and parents, most of whom are unaware of the fact that most RA schools will not accept credits or degrees from NA schools.  (Why is that?, this blogger asks rhetorically?)  The perception is be that NA schools are in the same league, that they’re all on a level playing field, because they are all US institutions of higher education.  From the perspective of NA schools you can’t put a price tag on that kind of publicity.  It reminds me of the tagline in that old MasterCard ad – priceless.  As far as RA institutions are concerned, the benefits are definitely not mutual, i.e., this street is of the one-way variety. priceless

While I understand that exclusion of NA schools may not be possible, most likely because of legal reasons (they are, after all, US corporations or organizations that will insist their government is legally obligated to promote them overseas), then at least make it clear on the EducationUSA website, at every advising center and, in the case of US higher education fairs, to all attendees in pre-fair publicity and information distributed at the events, that the majority of RA schools do no accept credits or degrees from NA schools.  Provide them with this important information so students are not left holding the bag if they earn a BA from a NA school and want to pursue a graduate degree at a RA school, which refuses to accept their credential.  That’s called fairness and truth in advertising.

According to a 2005 study by the US Government Accountability Office (PDF download), or GAO, 84% of U.S. higher education institutions considered whether the sending institution is accredited, and many had policies stating that they would accept credits only from regionally accredited institutions.  About 63% told the GAO that they would accept credit from any regionally accredited institution, but only 14% similarly accepted credits from nationally accredited schools.

MAA

Lời nói cần đi đôi với việc làm!

UWN masthead

NOTE:  This is the Vietnamese version of Walking the walk – Ethical agency-based recruitment, an article of mine that appeared in University World News on 12.12.14.

Ở Việt Nam, việc gian lận ngày phổ biến và công việc làm ăn có đạo đức ngày một ít đi, ngành giáo dục cũng không tránh khỏi những tệ nạn đó. Một điều đáng buồn là rất nhiều công ty làm trong lĩnh vực giáo dục lại chính là những công ty không có đủ cả đức lẫn tài, chất lượng và đạo đức kinh doanh đều không đạt tiêu chuẩn.

Chúng ta hãy cùng nhìn vào thực tế là – bất cứ ai cũng có thể tạo ra tài khoản trên Google và Facebook, chạy các thông tin quảng cáo để tìm kiếm khách hàng cũng như đối tác. Tuy nhiên, không phải ai cũng có đủ trình độ, kinh nghiệm và tiêu chuẩn đạo đức kinh doanh để điều hành các công ty đó đi đúng hướng và thành công với tầm nhìn dài hạn.

Cũng như các nước Châu Á khác, phụ huynh và học sinh Việt Nam thường lựa chọn làm việc với các công ty, đại diện giáo dục thay vì đăng ký trực tiếp với các trường ở nước ngoài, theo như đánh giá của EducationUSA.

Thách thức cho những phụ huynh và học sinh này là làm sao tìm được một đại diện tốt, có thể cung cấp chất lượng dịch vụ cao, đáng tin cậy với chi phí hợp lý, có thể mang lại lợi ích tối đa cho phụ huynh và học sinh.

Bằng bất cứ giá nào?

Trong nền kinh tế thị trường ngày một cạnh tranh, hiện nay có cả nghìn đại diện giáo dục tại Việt Nam – nhiều công ty luôn nỗ lực chỉ để giữ vững được lợi thế cạnh tranh của công ty mình, bất cứ lợi thế cạnh tranh nào, bằng bất cứ giá nào.

Điều này xuất phát từ việc họ sẵn sàng lừa gạt khách hàng, giúp khách hàng tạo hồ sơ giả, biến khách hàng trở thành tòng phạm bằng cách khuyến khích, dụ dỗ khách hàng sử dụng những hồ sơ giả mạo như xác nhận ngân hàng và khai man bảng điểm cho những học sinh yếu kém để dễ xin visa, và thu mức phí dịch vụ cao hơn. Họ cũng sẵn sàng sao chép websites, mã khóa của các công ty khác.

Tại Việt Nam, việc nhái theo toàn bộ hình thức kinh doanh của công ty khác không bị lên án và coi là điều đáng xấu hổ.

Tại sao lại phải tạo ra những cái mới khi ta có thể làm nhái, copy?

Suy nghĩ phổ biến hiện nay là tại sao ta phải đầu tư nhiều thời gian, tiền của, công sức vào những cái mới khi ta có thể làm nhái theo những mô hình sẵn có. Dĩ nhiên, việc bắt chước và mang những cái bắt chước đó vào thực hiện lại là hai chuyện hoàn toàn khác, cũng như nói chưa chắc đã đi đôi với làm.

Điều này làm tôi nhớ đến một câu nói nổi tiếng của Ray Kroc – người mở đường cho thương hiệu MacDonald “Tôi luôn tin rằng đối thủ chỉ có thể ăn cắp ý tưởng và bắt chước phong cách của tôi. Nhưng họ sẽ không thể biết tôi đang nghĩ gì, và tôi sẽ luôn để họ làm người đi sau”. (Kiên trì, nhẫn nại: điều làm nên thương hiệu Mc Donald’s).

Vào tháng 2 năm 2014, bài báo có tên “Tại sao việc bắt chước lại đem lại hiệu quả cao nhất cho công ty bạn?”, của Brian Wong, CEO và người đồng sáng lập ra Kiip, một mạng phần thưởng di động đặt trụ sở tại San Francisco, tạo nên cái nhìn tích cực cho xu hướng này – không chỉ ở Việt Nam – bằng việc ghi nhận “hình thức kinh doanh từ việc cóp nhặt ý tưởng của bạn cho thấy bạn đã tạo ra các giải pháp và dịch vụ cần thiết cho nhu cầu của con người”.

Ông cũng nhắc nhở các các nhà sáng lập tiên phong về “tầm quan trọng của việc nhìn về phía trước, chứ không phải nhìn vào gương chiếu hậu. Những người đi cóp nhặt sẽ không thể nào nhận biết chính xác bên trong công ty của bạn có gì hoặc thực sự cửa hàng của bạn như thế nào. Cuối cùng thì bạn cũng sẽ đủ khả năng vượt lên trên, bỏ xa họ ở những khúc cua bởi vì họ chỉ có thể làm theo những gì bạn trưng bày ra ngoài mà thôi”.

Những công ty mới thành lập, đặc biệt những công ty cung cấp những giải pháp mới hữu hiệu cho thị trường hoặc cải thiện những hình thức cũ không còn khả năng sử dụng luôn làm tôi hứng thú, tuy nhiên, tôi cũng rất quan tâm tới những công ty hoạt động theo mô hình truyền thống với nền tảng đạo đức kinh doanh tốt, không lừa gạt người khác.

Bởi lẽ , những hình thức kinh doanh với tôn chỉ đạo đức tốt sẽ tạo nên những mô hình kinh doanh tốt. Trong lĩnh vực giáo dục, có rất nhiều cơ hội để làm việc tốt và làm điều có ích, nhưng thực tế thì chỉ có một vài công ty quan tâm đến điều này, và phần lớn mọi người chỉ quan tâm đến cái lợi trước mắt, thu lợi nhuận bằng mọi giá.

Sự cóp nhặt có sáng tạo

Lời khuyên của tôi dành cho những người này là – dù có đi sao chép thì cũng nên có tính sáng tạo! Từ hình thức tới nội dung. Ví dụ trong ngành ẩm thực cũng thế, Việt Nam sẽ không thể phát triển được nếu tính sáng tạo không được phát huy.

Có thể, bạn không có đủ trình độ, kinh nghiệm hoặc mạng lưới thông tin để nổi trội hơn đối thủ cạnh tranh, điều đó có nghĩa là bạn sẽ bị thụt lùi hơn họ vài bước. Cũng có thể, cái mong muốn có được một giấy phép kinh doanh, một lễ khai trương hoành tráng ngày hôm nay sẽ trở nên lỗi thời, hoặc thậm chí trở thành một bài học cay đắng của ngày mai.

Gần đây tôi có diễn thuyết tại một buổi hội thảo thường niên được tổ chức bởi một học viện hàng đầu trong lĩnh vực tin học tại Việt Nam. Vì chủ đề được tôi đề cập đến là “Giao thoa văn hóa thúc đẩy sự sáng tạo”, tôi bắt đầu bài diễn văn bằng một vài nhận xét về tính sáng tạo, một chủ đề rất nóng tại Việt Nam.

Trong vài tuần trở lại đây, tôi thấy rất nhiều kênh thông tin đưa ra những nhận xét như “Việt Nam cần lắm những sáng tạo: Ý kiến của chuyên gia và “ để phát triển bền vững, Việt Nam cần thúc đẩy tính sáng tạo trong người dân”. Và trong khi có rất nhiều ví dụ về sự sáng tạo ở Việt Nam, cũng có rất nhiều những công ty, như tôi nói ở trên, vẫn mang nặng tư duy bắt chước và sao chép ý tưởng.

Chỉ có tính sáng tạo mới giúp được Việt Nam tiến lên, thoát khỏi danh sách nước có mức thu nhập trung bình. Trong 30 năm tới, mức lợi tức dân số của Việt Nam sẽ không còn nữa, và đồng hồ đã điểm rồi. Phải hành động ngay hôm nay.

Các văn phòng đại diện lừa gạt học sinh, phụ huynh và đối tác thế nào?

Sau đây là cách vài văn phòng đại diện lừa khách hàng và các tổ chức. Vì hành vi lừa đảo luôn là con dao hai lưỡi ảnh hưởng đến nhiều người. Nó có thể gây ra những hậu quả từ nghiêm trọng đến dở khóc dở cười; từ bất hợp pháp đến phi đạo đức nhưng vẫn được coi là hợp pháp.

Những thông tin đưa ra dưới đây được tổng hợp từ trải nghiệm của bản thân tôi và từ các nguồn báo chí, chỉ ra rõ ràng thực tế là các công ty làm việc trong lĩnh vực giáo dục của Việt Nam cần hoàn thiện nhiều hơn nữa.

Học sinh và phụ huynh

  • Những hình thức quảng cáo không chuẩn, đưa thông tin sai lệch về trường
  • Viết hộ học sinh các bài tiểu luận
  • Viết hộ thư giới thiệu
  • Tạo các tài khoản email, giả làm giáo viên rồi gửi các thư nhận xét, thư giới thiệu
  • Cung cấp hoặc khuyến khích sử dụng các tài liệu giả để xin visa (ví dụ, bảng điểm giả, giấy tờ ngân hàng giả) và tính phí dịch vụ cao lên
  • Giúp gia đình học sinh làm giả giấy tờ đăng ký kinh doanh để dễ chứng minh tài chính
  • Nhận tiền đặt cọc của khách hàng rồi bỏ trốn
  • Tính “phí nộp đơn” cao hơn so với mức quy định của nhà trường

Các tổ chức/ Trường ở nước ngoài

  • Không tìm được đúng trường phù hợp với nhu cầu và nguyện vọng của học sinh
  • Quảng cáo sai về trường
  • Không lấy được giấy phép chuẩn cho các sự kiện do công ty tổ chức, mang đến rất nhiều rủi ro cho người tham gia (ví dụ như công an có thể yêu cầu đóng cửa sự kiện và tịch thu tất cả các hộ chiếu của người nước ngoài)
  • Tăng số lượng đăng ký tham gia sự kiện bằng cách tạo các địa chỉ email giả, thậm chí đánh cắp của người khác nhằm tạo ấn tượng với khách hàng tiềm năng
  • Tăng số lượng học sinh ảo tham gia vào các sự kiện như triển lãm giáo dục, bằng cách trả tiền cho nhà trường để tập hợp học sinh tham gia hoặc trả tiền cho học sinh ảo đến tham gia triển lãm, khiến các sự kiện này chỉ mang tính chất quảng cáo, không có chất lượng
  • Tính phí khách hàng cao hơn mức quy định, bằng cách chia các loại phí riêng là phí nộp đơn và phí xét tuyển (ví dụ, mức phí thu của học sinh là $200, trong khi phí nộp đơn nhà trường yêu cầu chỉ có $50)

Hầu hết các văn phòng đại diện không chọn lọc đối tác làm việc, họ sẵn sàng ký kết với bất kỳ đối tác nào miễn là mang lại cho họ lợi nhuận.

Tổng quan

  • Không có giấy phép kinh doanh (phi pháp)
  • Không có chứng chỉ được hoạt động trong lĩnh vực tư vấn du học (có giấy phép kinh doanh nhưng không được hoạt động như một đại diện tuyển sinh)
  • Nhân viên tư vấn không được cấp chứng chỉ hoặc có trình độ tiếng Anh (đây là quy định của Nhà nước)
  • Sử dụng hình ảnh quảng cáo sai mục đích. Ví dụ: một công ty, không hề có mối quan hệ nào với một trường đại diện, đăng quảng cáo học bổng của trường lên website và thông báo hỗ trợ tuyển sinh, như là đã có cam kết chính thức với trường vậy
  • Đưa thông tin không chính xác: đăng thông tin về trường lên website và/ hoặc Facebook mà không có sự đồng ý của trường
  • Thu 2 lần lợi nhuận (thu toàn bộ chi phí từ khách hàng + hoa hồng từ nhà trường/ tổ chức)
  • Lên Facebook của đối thủ cạnh tranh và đánh giá thấp họ (1 sao)
  • Mua “Thích/ Likes” trên facebook
  • Treo biển quảng cáo tại các trường Trung học phổ thông, chụp ảnh lại, sau đó tháo biển và cho ảnh lên website của công ty hoặc trang Facebook để lấy tiếng “được vinh danh bởi các tổ chức giáo dục”
  • Sử dụng tên của đối thủ cạnh tranh có tên tuổi trên Google Adwords, một hành vi vô cùng tệ hại, cho dù nó không phải bất hợp pháp nhưng rất phi đạo đức
  • Các chiêu thức làm cho clip quảng cáo trên Youtube trở nên phổ biến, được nhiều người biết đến như là chỉ ngồi xem đi xem lại để tăng số lượng lần xem, mà không biết rằng làm như thế là trái với quy định của Youtube (hãy tra google và tìm hiểu về Youtube và 301+ để biết thêm thông tin)

Những hành vi sai trái của văn phòng đại diện – Đã đến lúc họ cần thay đổi

Phụ huynh vẫn mong mỏi tìm được một công ty đáng tin cậy, tôn trọng khách hàng, không lừa gạt tiền và thời gian của họ.

Có nhiều lý do tại sao Chương trình giáo dục bậc cao tại Hoa Kỳ lại đang là vấn đề nóng, được nhiều người quan tâm và tại sao chính phủ Việt Nam lại nỗ lực để đưa mọi thứ vào trong khuôn khổ, với rất nhiều quy định mới, yêu cầu các công ty tư vấn giáo dục phải thực hiện, trong đó bao gồm quy định tất cả nhân viên tư vấn phải được tham gia các khóa đào tạo chuyên sâu và có chứng chỉ tư vấn.

Theo như quyết định 05/2013/QD-TTg, được trình bởi bộ Giáo dục và đào tạo và chấp thuận bởi thủ tướng chính phủ vào tháng 1 năm 2013, các công ty tư vấn du học phải đáp ứng các yêu cầu sau:

  • Mỗi chi nhánh, văn phòng đại diện của công ty phải có ít nhất 500 triệu VND trong tài khoản ngân hàng
  • Người thành lập công ty và nhân viên phải có ít nhất một bằng đại học, thông thạo 1 ngoại ngữ và được trao chứng chỉ bởi bộ giáo dục và đào tạo

Thêm vào đó, thông tin của các trường đối tác ở nước ngoài phải được đăng rộng rãi và minh bạch. Phòng giáo dục ở các địa phương phải có trách nhiệm giám sát và thi hành quyết định này.

Tuy nhiên, để thay đổi cũng cần có thời gian, và các công ty hoạt động trong lĩnh vực tư vấn du học cần nỗ lực hơn rất nhiều để luôn đặt quyền lợi của khách hàng, của các đơn vị đối tác lên trên lợi ích cá nhân. Và những quy định chặt chẽ của Bộ giáo dục bước đầu thể hiện những bước đi đúng hướng.

Kỳ vọng của khách hàng ngày một tăng

Có một điều đáng mừng là khách hàng, những người sử dụng dịch vụ tại Việt Nam ngày một hiểu hơn về quyền lợi của mình, đồng thời kỳ vọng đối với người cung cấp dịch vụ cũng ngày một khắt khe hơn.

Phụ huynh và học sinh ngày càng có trình độ, hiểu biết rất rõ các chương trình học, điều đó cũng tạo nên những áp lực cần thiết để các công ty ngày càng hoàn thiện lên.

Cuối cùng thì, môi trường cạnh tranh và một mô hình quản lý tốt sẽ quyết định các yếu tố còn lại.

Đối với các đơn vị giáo dục vẫn đang dùng chiêu trò gian lận, họ nên nhớ rằng, thị trường đang ngày một khó tính hơn, điều đó đồng nghĩa với việc họ cần tìm cho mình 1 cách làm ăn chân chính để tồn tại, nếu không sẽ bị đào thải ra khỏi cuộc chơi.

Nghiên cứu kỹ thị trường

Tôi vẫn thường nói với các bạn đồng nghiệp làm việc tại các trường Giáo dục bậc cao rằng đừng nên tin vào những mục quảng cáo hoặc các đường link thường xuyên được gửi đến địa chỉ email của họ.

Có những công ty còn khôn khéo, biết cách lấy lòng tin của trường nước ngoài bằng việc nhấn mạnh rằng công ty của họ hoạt động dựa trên quy định về đạo đức kinh doanh NAFSA, của Hiệp hội giáo dục quốc tế NACAC, của tổ chức tư vấn tuyển sinh quốc gia.. Tuy nhiên, những thông tin này chỉ có trên giấy tờ, còn thực tế thì họ không tuân theo một tiêu chuẩn nào.

Có công ty thậm chí quảng cáo rằng chỉ những trường đại học lớn, được ghi danh trong khu vực mới đủ điều kiện tham gia triển lãm giáo dục của họ. Trên thực tế, những trường được xếp hạng quốc gia cũng được tham gia triển lãm, vì a) chính họ không phân biệt được; hoặc b) lợi nhuận được coi trọng hơn chữ tín – đó chỉ là những lời hứa suông, những chiêu quảng cáo câu khách.

Tôi cũng vẫn luôn khuyên các bạn đồng nghiệp nên thận trọng, cần kiểm tra kỹ thông tin trước khi chọn văn phòng tuyển sinh. Việc nghiên cứu kỹ thị trường này giúp họ tiết kiệm thời gian, tiền bạc, và những bức xúc không cần thiết trong tương lai.

Vậy làm thế nào lựa chọn được một công ty tư vấn, 1 đại diện tuyển sinh tốt?

Ở Việt Nam cũng như ở Mỹ, đây quả thực là một thách thức lớn.

Các tổ chức lớn đã thành công trong việc phát triển mạng lưới tuyển sinh ở Việt Nam sẽ không dễ dàng gì giới thiệu đại lý của họ cho bạn, tuy nhiên họ rất cởi mở chia sẻ kinh nghiệm chọn lọc, đánh giá hiệu quả làm việc của các công ty, và cả số lượng học sinh mà công ty đó có thể gửi sang các trường đối tác ở nước ngoài mỗi năm.

Có những đồng nghiệp còn hỗ trợ nhiệt tình bằng cách giới thiệu trực tiếp những công ty làm ăn chân chính và khuyến cáo những công ty làm ăn không đứng đắn.

Thêm vào đó, ngày càng có nhiều những triển lãm giáo dục được tổ chức theo dạng “ông mai, bà mối”, chỉ đưa học sinh tới cho các đại diện trường tham gia. Việc lựa chọn cho đúng các đại diện tuyển sinh hoàn toàn phụ thuộc vào nguồn thông tin các đại diện của trường có và các quy định khác nhau của từng trường trong việc lựa chọn các đại diện đó.

Và khi đã ký thỏa thuận hợp tác thì nên giữ mối liên lạc thường xuyên với đại diện tuyển sinh.

Những cơ quan chứng nhận độc lập như Hội đồng tuyển dụng quốc tế Mỹ hoặc AIRC có thể hỗ trợ, tuy nhiên, cũng có những nhược điểm, ví dụ như: AIRC không đủ thẩm quyền để quản lý những đại diện tuyển sinh đã có đăng ký, và tất cả 72 đại diện tuyển sinh với các chi nhánh ở khắp 300 tỉnh thành, 90 quốc gia toàn thế giới được quản lý chỉ bởi 4 nhân viên.

Vì vậy, trong khi AIRC rất có tiếng trong việc tuyển sinh sinh viên quốc tế bởi dịch vụ uy tín, chất lượng, việc kiểm soát chất lượng các đối tác tuyển sinh không thực sự hiệu quả.

Các trường tại Mỹ có thể nhờ văn phòng Dịch vụ thương mại Mỹ tại quốc gia muốn tuyển sinh kiểm tra thông tin (nhưng cũng cần lưu ý là hầu hết những thông tin họ cung cấp không phải là nguồn tin chính thống).

Một nguồn thông tin hữu ích khác là từ các tổ chức như NAFSA và NACAC, bao gồm cả “Những hướng dẫn cần thiết khi làm việc cùng đại diện tuyển sinh ở nước ngoài”, “Lựa chọn đối tác tuyển sinh: cẩm nang cho các trường trung học, cao đẳng và đại học”, bao gồm các bước quan trọng mà hiệp hội hay các trường cần lưu ý. Thông tin được đăng tải trên website của NACAC.

Hướng đến tương lai

Trong những năm gần đây, chính phủ Việt Nam, thông qua bộ Giáo dục và đào tạo, đã có những bước tiến đáng kể trong việc hạn chế những tổ chức giáo dục làm việc không có đạo đức, các trường không có xếp hạng, không uy tín ở nước ngoài, việc làm giả giấy tờ, hồ sơ.

Về dài hạn, thách thức gặp phải là việc quy chuẩn hóa, hợp pháp hóa các quy định mới này. Còn trong ngắn hạn, những quy định chặt chẽ này của bộ giáo dục và đào tạo tuy chậm nhưng mà chắc, tạo nên một môi trường làm việc minh bạch, hiệu quả hơn.

* Tiến sỹ Mark Ashwill là giám đốc điều hành của Capstone Việt Nam, một công ty phát triển nguồn nhân lực, cung cấp các giải pháp giáo dục và đào tạo với 2 văn phòng tại Hà Nội và Hồ Chí Minh. Tiến sỹ Ashwill từng là giám đốc của viện giáo dục quốc tế IIE ở Việt Nam từ 2005-09, trong cùng khoảng thời gian IIE Việt Nam quản lý EducationUSA. Capstone Việt Nam cam kết chỉ làm việc với các trường đại học bậc cao, cũng như các trường đối tác uy tín, có xếp hạng trong khu vực. Có thể tìm hiểu thêm thông tin về tiến sỹ Ashwill qua trang blog: “Nhà sư phạm quốc tế ở Việt Nam – An International Educator in Vietnam”.

 

Reflections on Five (5) Years of Capstone Vietnam, Educational Consulting in Vietnam & Overseas Study Trends: Part II

This is the English version of part II of a two-part interview series with me that recently appeared in the Vietnamese media.  Follow this link to read part I.

Tiến sỹ Mark_ A_ Ashwill(1)

Do you have any advice to guide parents and students – their children – who want to study abroad?

Knowing that most parents and students seek the assistance of an education agent rather than applying directly to a foreign institution, my advice in this crucial area is to choose carefully when looking for a suitable educational consulting company to work with. Many companies have no qualms about cheating their clients in their pursuit of short-term profit. Be sure to ask a lot of questions and use your personal network to find out as much as you can about a prospective company. Most importantly, the company should be working on your behalf and on behalf of your son or daughter not the institutions that pay commissions. The company you choose should provide accurate information and find the best possible matches for your child.

There is an encouraging trend of rising consumer expectations in Vietnam.  More and more parents and students are becoming educated consumers.  This means that there is both official (i.e., government) and grassroots (i.e., consumer) pressure for companies to become better than they are.  Competition and effective official oversight will take care of the rest.

My other piece of advice is to combine educational advising with career counseling. To parents – What is your child good at, where do his talents lie, what is her realized or untapped potential? To young people – What do you enjoy (interests), what are you good at (abilities), what do you value/find rewarding, what are your goals? Then you need to think about where you plan to enter the world of work and what kinds of employment opportunities might be available for someone with your qualities, qualifications and background.

As you embark upon this exciting process, there are two relevant quotes to keep in mind, one from an American author, poet, philosopher, and naturalist from the 19th century and the other from an American entrepreneur, marketer, and inventor, co-founder, chairman, and CEO of Apple, Inc., who lived in the late 20th century. Both believed in the power of dreams and the vital importance of self-actualization.

Our truest life is when we are in dreams awake. Henry David Thoreau

The only way to do great work is to love what you do. Steve Jobs

Steve Jobs also had these words of encouragement – in his June 2005 Commencement address at Stanford University – to young people, or anyone for that matter, who decides to take the “road not taken,” in the words of the American poet, Robert Frost.

You have to trust in something–your gut, destiny, life, karma, whatever–because believing that the dots will connect down the road will give you the confidence to follow your heart, even when it leads you off the well-worn path, and that will make all the difference.

I have one concern and some final advice. 37.5% of all Vietnamese students in the U.S. are studying Business/Management, by far the highest percentage of any place of origin. (Indonesia is a distant 2nd at 29.5%.) Why so many? My guess is that students and/or their parents believe that you have to study business in order to do business. In fact, most employers recognize and value the creative, communicative and problem-solving abilities associated with liberal arts majors as the most valuable qualities of new staff.

IMG_1022

In a 2013 essay entitled Business and the Liberal Arts Edgar M. Bronfman, who was chief executive officer of the Seagram Company Ltd., advised young people to get a liberal arts degree, emphasizing the value of curiosity and openness to new ways of thinking, and describing it as “the most important factor in forming individuals into interesting and interested people who can determine their own paths through the future.”

For all of the decisions young business leaders will be asked to make based on facts and figures, needs and wants, numbers and speculation, all of those choices will require one common skill: how to evaluate raw information, be it from people or a spreadsheet, and make reasoned and critical decisions. The ability to think clearly and critically — to understand what people mean rather than what they say — cannot be monetized, and in life should not be undervalued. In all the people who have worked for me over the years the ones who stood out the most were the people who were able to see beyond the facts and figures before them and understand what they mean in a larger context.

A famous and exceptional example of someone in living and working in Vietnam who pursued this path is Henry (Hoang) Nguyen, who currently serves as the Managing General Partner of IDG Ventures Vietnam. Henry graduated magna cum laude from Harvard University, which he attended as a Harvard National Scholar, in 1995 with a BA in Classics. He then earned his MD and MBA from Northwestern University Medical School and the Kellogg School of Management in Chicago. His academic journey took him from studying the language, literature, history, archaeology, and other dimensions of the cultures of ancient Greece and Rome to medicine to business, a true Renaissance man.

While I am not famous, I am also an example of someone with a liberal arts background at the undergraduate and graduate (MA/Ph.D.) levels, including political science, German history, intercultural communication, comparative literature, philosophy, economics, education, etc., who has been an educational entrepreneur for most of my career.

I know of many young Vietnamese who majored in the liberal arts (single or double-major, with or without business courses) and who have returned to Vietnam to pursue successful careers in the private sector either as owners or employees. Through their work they have made Vietnam a better place. Their broad education is one of their greatest strengths.

What are Capstone Vietnam’s plans for 2015 and beyond? What are your wishes for young Vietnamese as they relate to education and career opportunities now and in the future?

Our plans are to continue building capacity to meet the demand for existing and new services. While we’re aware of and have experienced the human resource challenges that are a stark reality for every employer in Vietnam, we are pleased with our team in both offices. Our excellent staff are dedicated, hardworking and knowledgeable. We have a solid foundation upon which to build.

These are our core beliefs and goals that will sustain us in the years to come in a very competitive environment. This is who we are and this is what we want for young people and all of Vietnam.

  • Innovation over imitation, substance over image, veracity over veneer.
  • Trust, respect, integrity, quality and service; these are actions not just words, words to live by.
  • Success measured not by short-term profit but by long-term customer satisfaction and loyalty.
  • Success measured by making an impact. By giving back. By leaving a legacy. By taking Vietnam to the next level.
  • Do well and do good.
  • Stay focused and keep your eyes on the prize!

Vietnam’s greatest resource is its people – hardworking, motivated, always on the move and in search of ways to enrich their lives and enhance their marketability through education and training. Every individual has enormous reserves of untapped potential and undiscovered talents. Our goal at Capstone Vietnam is to help our clients “reach new heights,” tap that potential, reveal those hidden talents and make a meaningful and lasting difference in the lives of individuals, organizations and society.

My heartfelt wish for young Vietnamese is that they study what they like and what they’re good at, all the while keeping a realistic eye on an ever-changing job market, that they live “in their dreams awake”, do the work that they love and make it great. And, finally, that they keep in mind and take to heart this quote from Randy Pausch (1960-2008), an American professor of computer science, human-computer interaction and design at Carnegie Mellon University in Pittsburgh, Pennsylvania: “The key question to keep asking is, ‘Are you spending your time on the right things?’ Because time is all you have.”

Dr. Mark A. Ashwill is the Managing Director of Capstone Vietnam. From 2005 to 2009, he served as country director of the Institute of International Education in Vietnam. Prior to moving to Vietnam, Dr. Ashwill was director of the World Languages Institute, adjunct lecturer and Fulbright program adviser at the State University of New York at Buffalo (SUNY/Buffalo). In the mid-1990s, he was a primary researcher for the Third International Mathematics and Science Study (TIMSS) Case Study Project in Germany, Japan and the U.S., a Research Associate at the University of Michigan’s Center for Human Growth and Development (CHGD) and a visiting scholar at the University of Frankfurt and Northwestern University. In 2003, Dr. Ashwill became the first U.S. American to be awarded a Fulbright Senior Specialist Grant to Vietnam.

A 2011 Hobsons consultant’s report noted that Dr. Ashwill’s work and that of former U.S. Ambassador, Michael Michalak, “helped to promote the United States as a destination for Vietnamese students, and strengthened the ties between the Vietnamese Ministry of Education and Training (MOET) and U.S. universities.” In June 2012, Jeff Browne wrote in his blog Vietnomics that “Much of the credit for the strengthening U.S.-Vietnam higher education link goes to Hanoi-based educator, Mark Ashwill, director of Capstone Vietnam and key adviser to student-run nonprofit VietAbroader, both of which help Vietnamese students navigate the American education culture.”

Reflections on Five (5) Years of Capstone Vietnam, Educational Consulting in Vietnam & Overseas Study Trends: Part I

This is the English version of part I of a two-part interview with me that recently appeared in the Vietnamese media.  Follow this link to read part II.

In the five years since Capstone Vietnam was established, it has earned a reputation in Vietnam, the U.S. and elsewhere for quality and innovation, and is emerging as a leader in the field of educational consulting and human resource development. The company offers a variety of education and training solutions for individual and institutional clients.

In this interview Dr. Mark Ashwill, Managing Director, looks back at the work of Capstone Vietnam, the evolution of the industry as a whole and overseas study trends. In addition, he offers some advice for parents and students.

Tiến sỹ Mark_ A_ Ashwill(1)

Can you reflect on your efforts to develop your business and reputation over the past five years in the field of educational consulting?

We initially focused on providing an array of services to U.S. and other foreign institutions interested in recruiting Vietnamese students and engaging in other in country activities. The latter include higher education and high school fairs, information sessions, high school outreach, study tours, academic matchmaking, exploratory trips for senior higher education colleagues, marketing and promotion, etc. Next, we began to phase in overseas study advising at all levels.

While our initial and primary focus was on study in the USA because of interest, demand and my background, we have expanded to include other countries of interest such as Australia, Canada and the UK.

One of our most ambitious institutional services, which benefits both students and institutional partners, are our International Academic Centers (IACs). An IAC is a shared facility that serves as a home base from which institutions can promote their programs and services in Vietnam, and even regionally. This includes hiring a local staff member who serves as a country or regional coordinator. Current IAC partners include Kansas State University and Southern Illinois University Carbondale in Hanoi and Lane Community College and Shorelight Education – on behalf of Florida International University, the University of Central Florida and the University of Kansas – in HCMC.

Capstone started in Hanoi, where I live and where our main office is located, and opened a branch office in 2012 in HCMC. There may be additional offices in the future, which will give us the opportunity to expand our reach and serve clients in dynamic new locations.

It has been five years of hard work, sacrifice, ups and downs, rewards and, ultimately, a deep sense of satisfaction and fulfillment at what we have been able to achieve – together. Five years of doing our best to live our corporate values, Integrity, Learning, Global Awareness, Innovation and Results.

Our mission is simple yet supremely challenging: to leverage opportunities for individuals and institutions to succeed through a variety of high-quality education and training solutions. Capstone is defined as a “high point” or “crowning achievement,” the best an individual or organization can achieve, and the inspiration for our slogan Reaching New Heights. We are dedicated to enabling our clients to do just that, be it through institutional services, overseas study advising or other education and training activities. Our slogan guides us, inspires us and propels us forward, as do our values.

HCMC vols - fall 2014 HE fair

What is the value that Capstone Vietnam has brought to the Vietnamese people, particularly the students?

I believe that Capstone Vietnam has created something new, something fresh, something that meets a need and fills a void in the marketplace. This newness includes our services, our approach and our way of doing business. For example, we are – to my knowledge – the only company in Vietnam that works exclusively with regionally accredited colleges and universities in the U.S., which represent the gold standard of accreditation.

Our approach to advising is unique in that we don’t drive students to partner schools. Students and their parents are our clients and we don’t want to limit their options or their opportunities. I call Capstone Vietnam the EducationUSA of the private sector because we want what’s best for every student. A student who ends up attending a partner school receives a refund of the fee. If s/he attends a non-partner school, we keep the fee. This, we believe, is the most ethical approach to educational advising.

We offer visa counseling to students who want or need it. We demystify the process, explain about the law that consular officers are charged with enforcing and give students an idea of the types of questions they can expect to hear during the interview.

We don’t script them nor do we supply or encourage the use of fraudulent documents. We ask that they tell the truth to us and the consular officer who will be adjudicating their case. As a result, the issuance rate for Capstone students is extremely high. Last summer, it was nearly 90% for U.S. student visas.

Finally, we adhere to the highest ethical standards in the way we do business and work with our clients, both individuals, i.e., students and parents, and institutional. It is a tough and competitive business but we don’t cut corners and are transparent. We firmly believe that doing business ethically makes for better business, in addition to being the right thing to do.

One of the reasons I know that Capstone Vietnam has broken new ground and is a trailblazer in a number of respects is that other companies are copying what we’re doing. In an article last year entitled Why copycats are the best thing to happen to your company, Brian Wong, CEO and co-founder of Kiip, a mobile rewards network based in San Francisco, asked – on a positive note – “what is a copycat business other than evidence that you’ve created a solution that taps into and services a real need?”

Capstone Vietnam _1

What do you think of the current overseas study trends among Vietnamese students?

Interest in overseas study remains high. This is the result of the convergence of several factors, including the desire and search for quality and innovative education, access to information (e.g., from the Internet), and the ability to pay. Last year, there were 125,000 young Vietnamese studying overseas, a 15% increase over 2012, according to the Ministry of Education and Training (MoET). The top five countries were Australia, the U.S., Japan, China and Singapore – in that order. (Two-thirds of all Vietnamese studying overseas last year were in enrolled in educational institutions in these countries.) 90% were self-financing, which means that parents invested over $1.5 billion in the overseas education of their sons and daughters.

As of October 2014, there were 23,407 Vietnamese students in the U.S. at all levels. That represents an astounding 21% increase since July 2014, second only to China (22%). This means that Vietnam is one of the fastest growing markets in the world for US-bound international students. Vietnam ranks 8th among all sending countries, 5th in undergraduate enrollment (almost evenly split between community colleges and four-year schools) and 3rd in international enrollment at community colleges.

In high school enrollment in the U.S. Vietnam ranks 6th – in the same tier as Brazil (#5) and Mexico (#4) – with 2,289 students . This means that last year 12.4% of all Vietnamese students were attending an American high school or boarding school and 87.5% were enrolled in an institution of higher education.

While there are concerns about a brain drain, Dr. Nguyen Thien Nhan, Chair of the Vietnam Fatherland Front and former Minister of Education and Training and Deputy Prime Minister, recently stated during a visit to Hanoi-Amsterdam High School for the Gifted that Vietnamese students are not required return to Vietnam after finishing their studies overseas, as they can serve the fatherland anywhere in the world. Some continue for further study, others find a good job and work for a few years before returning home, while others make the decision to live overseas. I agree with Dr. Nhan that they all benefit Vietnam in some way.

In short, the number of Vietnamese studying overseas at the secondary and postsecondary levels will continue to increase into the foreseeable future, in my opinion.

 

 

Thiết lập thông tin chính xác, nghiêm túc

SBTN

Đây là bài cuối cùng tôi viết trong năm 2014, một năm thành công trên nhiều mặt. Dưới đây, tôi xin kể một tình huống đã trải qua khi dùng internet để dẫn chứng thêm nhận định về Internet , công cụ vừa mang lại những tiện ích, vừa là mối hiểm họa khó lường. Và bài học rút ra ở đây là gì? Hãy đọc, tiếp thu mọi thứ bằng đầu óc phân tích khôn ngoan, kiểm tra rõ ràng các nguồn và luôn đặt câu hỏi về nội dung. Hãy dừng lại và suy nghĩ trước khi đâm đầu theo hiệu ứng đám đông.

Vào cuối tháng 10, Đài truyền hình truyền thông Sài Gòn (SBTN) ở Garden Grove, CA, USA phát hành một bài viết (Không tìm thấy trang/Page Not Found), trích dẫn bài viết của tôi, kèm theo một danh sách các tổ chức giáo dục bậc cao không được kiểm định tại Mỹ đã được đăng tải ở đây từ năm 2010. Trước khi bài báo này được gỡ xuống (tôi có thể đoán được lý do, nhưng nếu chưa rõ ràng, tôi thiết nghĩ không nên phỏng đoán ở những diễn đàn chung), nó đã có mặt trên rất nhiều các blogs khác nhau và tôi cũng nhận thấy lượng truy cập vào trang blog cá nhân An International Educator in Vietnam tăng lên. Ngoài ra, tôi còn nhận được email cảm ơn về bài viết. Thực ra, danh sách kia được lấy từ 1 bài viết từ năm 2010 của tôi và được tôi cập nhật lại vào năm 2012. Nói cách khác, đó là thông tin đã lỗi thời, được xào lại để sử dụng vào mục đích chính trị . Vậy tại sao lại có việc bài báo này dựa trên những nguồn tin đã lỗi thời nhằm phục vụ các mục đích chính trị khác nhau? Hãy đọc thêm để hiểu rõ hơn về điều này.

Động cơ của bài báo của SBTN là nhằm bắt giữ Hà Văn Thắm, cựu chủ tịch Ocean Bank. Vào năm 2012, ông Thắm đồng ý cho công ty bất động sản Trung Dung vay số tiền 500 tỉ đồng (23,5 triệu đô la) mà không cần thế chấp. Các phương tiện thông tin đại chúng cho rằng công ty Trung Dung có khả năng bị vỡ nợ. Đến cuối năm 2013, tổng giá trị tài sản của ông Thắm đạt đến con số 1500 tỉ đồng (khoảng 70.7 triệu đô la), nâng ông lên vị trí thứ 8 trong số những người giàu nhất trên thị trường chứng khoán, cũng như tỉ phú ngân hàng tính theo giá trị đồng nội tệ.

Trên tài khoản LinkedIn và Wikipedia, ông Thắm nói mình “có bằng cử nhân Đại học Thương mại và bằng thạc sỹ tại trường Đại học Columbia Commonwealth. Ông cũng là tiến sỹ chuyên ngành Quản trị Kinh doanh trường Đại học Công nghệ Paramount”. Cả 2 trường đại học này đều không được cấp chứng nhận kiểm định tại Hoa Kỳ và có tên trong danh sách tôi nói trên, tạo ra một câu chuyện ngoài lề nhanh chóng trở nên rầm rộ trên các diễn đàn, bao gồm cả diễn đàn này. Cũng như nhiều trường hợp khác, nó đơn giản chỉ là một bài viết được SBTN sao chép từ bài blog gốc của tôi, đăng lên và sau đó đã phải gỡ xuống.

diploma-mills-top

Xuất phát từ Quận Cam, Cali, không có gì quá ngạc nhiên nếu như các bài viết của SBTN luôn mang màu sắc chính trị. Ví dụ, họ đưa thông tin sai lệch rằng Bộ Giáo dục và Đào tạo (GD&ĐT – MoET) không lên tiếng gì về vấn đề này, và đổ lỗi cho Chính Phủ Việt Nam đã không có bất kỳ động thái gì. Trên thực tế, như tôi đề cập đến trong một bài viết vào tháng 8 năm 2010, bộ GD&ĐT đã không chấp nhận các chương trình liên kết bất hợp pháp và thông báo sẽ không công nhận bằng cấp của những chương trình liên kết được giảng dạy bởi các trường quốc tế không có chứng nhận kiểm định. Nhân đây, tôi cũng xin nói luôn về vấn đề này:

Dường như đây là một câu chuyện với hồi kết có hậu. Vào tuần thứ 2 của tháng 8, Giáo sư Nguyễn Xuân Vang, Giám đốc ban phát triển Giáo dục Quốc tế của bộ GD&ĐT đã trả lời trong một buổi phỏng vấn rằng những chương trình liên kết không hợp lệ sẽ bị coi là phạm pháp và bộ giáo dục sẽ không công nhận bằng cấp từ các chương trình liên kết giữa Việt Nam và các đối tác nước ngoài không được kiểm định. Theo dõi bản dịch tiếng Anh ở link này: Bộ giáo dục sẽ từ chối các chứng chỉ, bằng cấp được trao bởi những những chương trình liên kết kém chất lượng. Đây là những gì ngài Giáo sư yêu cầu, như liều thuốc giảm đau cho vấn đề xã hội nhức nhối này.

Tôi nhớ đến nhà cựu lãnh đạo cũ của Trung Quốc Deng Xiaoping, người từng nói “Hãy mở cửa sổ ra, hít thở không khí trong lành, đồng thời tiêu diệt hết ruồi muỗi và côn trùng”. Ở Việt Nam,khi mà những cánh cửa đang được mở ra, tôi cảm nhận cũng như nhìn thấy rất rõ những màn chắn được dựng lên bên cạnh những cánh cửa đó, để bảo vệ quyền lợi cho học viên.

Một điểm nữa mà bài báo của SBTN lẽ ra nên nhắc tới, nếu như những người biên tập bỏ đi nhận thức mù mờ , về việc những dịch vụ lừa đảo đang hoạt động(hoặc đã và đang hoạt động) tại Việt Nam đều có trụ sở ở Mỹ. Vậy tại sao chính phủ Mỹ không xây dựng nên một quy chế quốc gia để ngăn cấm các trường Đại học lừa gạt sinh viên, làm ô nhiễm thị trường lao động với những bằng cấp và chứng chỉ giả mạo, làm hoen ố danh tiếng của nền giáo dục bậc cao Hoa Kỳ? SBTN lờ đi thực tế rõ ràng này vì đó không dính vào mục tiêu chính trị của họ.

MAA

NOTE:  This is the Vietnamese version of this 31.12.14 post:  Journalism or Political Ax-Grinding?: Setting the Record Straight

Spring 2015 StudyUSA Higher Education Fairs Promotional Video

TRIỂN LÃM DU HỌC StudyUSA CÁC TRƯỜNG ĐẠI HỌC VÀ CAO ĐẲNG HOA KỲ MÙA XUÂN 2015

5 cities, 3 regions, over 40 colleges and universities from 18 states. One of the largest & most prestigious US higher education fair series in Vietnam.  Kick-off on 4 March in Ho Chi Minh City.  (Note:  100% is a reference to the fact that all participating institutions are regionally accredited, the gold standard of accreditation in the US.)  Enjoy!

Of US-Based Visa Mills, Diploma Mills & Other Rogue Providers

Government watchdogs say the recent visa fraud cases have exposed gaps in ICE’s oversight of schools that admit foreign students – a problem the agency says is being corrected. And experts say the scams hurt the reputation of the U.S. higher education system, which currently enrolls about 900,000 foreign students.

Fake Colleges Attract Attention From Federal Investigators
by Sudhin Thanawala (24.1.15)

The United States exports some of the world’s best and worst higher education. (MAA)

This is something I’ve been ranting and raving about since late 2006, especially in Vietnam but also in general.  While I’m pleased to see the USG address this issue (note: about 150 of the approximately 9,000 schools certified to accept foreign students are slated to be investigated as potential visa mills), I would also like to see the feds take a stand on the other rogue providers authorized to issue I-20s.  While most are not diploma or visa mills, they are unaccredited and by definition not subject to any serious quality assurance or maintenance.

One such university, International American University (IAU), based in Los Angeles (i.e., Orange County), was mentioned in a recent story here about faculty members at a university in Ho Chi Minh City (HCMC) with “unaccredited doctoral degrees.”  IAU appeared on a list I published on this blog in the summer of 2010, which received and, like a bad penny, continues to receive, widespread media attention.

IAU website
IAU website

By the looks of the IAU website, business appears to be booming in a number of Asian countries, including Vietnam.  (Don’t miss the “web photo gallery.”)  The bread and butter programs are two-year, four-year, MBA and doctoral (DBA) degrees in business, which can be earned online, onsite or through a combination of approaches, i.e., hybrid.  (A DBA will set you back 24k, plus fees.)  As with all degrees from unaccredited institutions of higher education, IAU degrees are not recognized in Vietnam in accordance with a Ministry of Education and Training (MoET) decision from August 2010.

This issue was addressed by the Vietnamese government nearly five years ago.  Since most rogue providers operating in Vietnam and many other countries are based in the US, it’s time for the USG to place restrictions on these institutions in order to safeguard the reputation of legitimate US higher education and cut off the “supply” of unaccredited education and training to international students in the source country.

The next step for the USG, after it addresses the “fake college” issue, as described above, is to create a national policy for unaccredited institutions that includes monitoring and regulating their activities on a national level, insisting that they take steps to become accredited within a certain time frame and making sure they are not authorized to issue I-20s until they receive accreditation.  The US should not be in the business of exporting substandard higher education to the rest of the world.

MAA