Journalism or Political Ax-Grinding?: Setting the Record Straight

SBTN

My last post of 2014, a great year, in many respects.  Below I describe one online adventure that illustrates the status of the Internet as both a blessing and a curse.  The main lesson here?  Read everything with a critical eye, check the source and question the intent.  Pause and think before jumping on the cyber bandwagon.

In late October, the Saigon Broadcasting Television Network (SBTN) in Garden Grove, CA, USA published an article (current status:  Không tìm thấy trang/Page Not Found) that quoted me and included a list of US-based unaccredited institutions of higher education that originally appeared here in 2010.  Before the article was taken down from the website (I can guess why, aside from the obvious, but would rather not speculate in a public forum), it was picked up by numerous blogs and I noticed a substantial spike in traffic to An International Educator in Vietnam.  I also received some emails thanking me for the post.  In fact, the list was taken from a 2010 blog post of mine, which I updated in 2012.  In other words, it was old news that was being recycled for political purposes.  Political ax-grinding masquerading as journalism.  Why?  Read on…

The impetus for the original SBTN article was the arrest of Ha Van Tham, the chairman of Ocean Bank.  In 2012, he approved a loan of VND 500 billion ($23.5 million) to Trung Dung real estate company without proper collateral. The media reported that Trung Dung is likely to default on the loan.  As of the end of 2013, Tham’s net worth reached VND 1.5 trillion ($70.7 million), making him the eighth richest person in the stock market, i.e., a banking billionaire in local currency.

As his LinkedIn account and Wikipedia entry note, Tham “earned a bachelors degree from the Vietnam University of Commerce, and a masters from Columbia Commonwealth University. He is a Doctor of Business Administration at Paramount University of Technology.”  It is the last two, both US-based unaccredited schools that happen to appear on my list, which spawned a side story that went viral in the blogosphere, including on this blog.  Like the others, it simply reprinted the subsequently retracted SBTN article, which did a copy and paste job from my original blog post.

diploma-mills-topOriginating in Orange County, CA, it should come as no surprise that the SBTN article had a political ax to grind.  For example, it made the incorrect point that the Ministry of Education and Training (MoET) had remained silent about this issue, blaming the Vietnamese government for doing nothing.  In fact, as I pointed out in a August 2010 post MoET made unauthorized joint training programs illegal and announced that would not recognize the diplomas of programs offered in cooperation with unaccredited foreign partners.  Here’s what I had to say about this step forward:

There is a seemingly happy ending to this story.  The second week of August Dr. Nguyễn Xuân Vang, director of the International Education Development Department of the Ministry of Education and Training (MoET) stated in an interview that unauthorized joint training programs are illegal and that the Ministry will not recognize the diplomas of programs offered in cooperation with unaccredited foreign partners.  Follow this link to read the English translation of the interview:  MoET will refuse degrees granted by low-quality joint training programmes.  This is just what the doctor ordered, a salve for this societal growing pain.  

I think it was the former Chinese leader Deng Xiaoping  who once said “Open the windows, breathe the fresh air and at the same time fight the flies and insects.”  While the windows remain open in Vietnam, I do see the slow but sure installation of screens on some windows related to learner protection. 

Another point the SBTN article could have mentioned, had the editors removed their ideological blinders for just a moment, is that most rogue providers that are operating (or have operated) in Vietnam are based in the US.  Why doesn’t the US government develop a national policy and ban these faux universities that cheat students of their money, pollute the world of work with fake educational credentials and tarnish the reputation of legitimate US higher education?  SBTN overlooked this obvious fact because it doesn’t mesh with its political agenda.

MAA

“American University”: (Yet) Another Tale from the Shadowy World of US-Based Rogue Providers

american-uni_03
The AU “campus,” digitally altered name and all.

Strap on your seat belts!  Yes, dear readers and blog followers, here’s yet another story about “university” that supports my statement, The US exports some of the world’s best and worst higher education.  I know it’s been a long time and that some of you are probably chomping at the bit waiting for another one to get your fix.  These stories definitely fall into the category of “Intrigue.”

american-uni_02Introducing American University…  No, not THAT American University, silly – you know the regionally accredited one in Washington, D.C. that has an international reputation.  This AU, registered to someone who presumably lives at an address in a not so tony neighborhood in Herminie, PA, about a 30-minute drive from Pittsburgh, mentions the following on its website:

  • Offers online college degrees on the basis of work/life experience and online equivalency test.
  • American University Fully accredited by the Education Accreditation Council of America
  • 72,000 students have graduated from American University so far with fully accredited degrees.
  • Offers a diverse range of majors to choose from under each of its online university degree programs.

Here you have a “university” that works from the same playbook as other rogue providers.  It essentially sells diplomas, creates an accrediting agency to “accredit” itself (how convenient), claims to have tens of thousands of happy alumni and, of course, “offers a diverse range of majors…”

In addition to the prices listed below, you can get a “package deal”,  for example, if you want a high school diploma and associate degree.

High School Diploma  $499
Associate Degree   $749
Bachelor’s Degree  $949
Master’s Degree  $999
Doctorate Degree  $1199

Like any business worth its weight in salt, AU accepts Visa, MasterCard, Discover and American Express.

Bonus:  AU provides “swift verification of your credentials over phone by your employer or educational institution.”  Of course it does; the inmates are running the asylum.  Like many companies, AU believes in efficiency and convenience:  buy a degree, get it “verified” by the same people who sold you said degree and reassure the customer, uhh, student that AU is accredited by its very own accreditation mill.

Below are the registrant, administrative contact, billing contact names:

Administrative Contact Name:  AMERICAN UNIVERSITY
Administrative Contact Organization:  American University
Administrative Contact Address1: 112 Sewickley Ave
Administrative Contact City:  Herminie
Administrative Contact State/Province:  PA
Administrative Contact Postal Code:  15637
Administrative Contact Country:  United States
Administrative Contact Country Code:  US
Administrative Contact Phone Number:  +1.9519684574
Administrative Contact Email:  amy@auniversity.us

The address at which AU is registered is for sale, by the way.  Here’s a real estate come-on written by an agent who’s probably just starting out (or at least I hope so):  Wow…wow…and Double wow!  5 apartments, 1st floor commercial needs to go.  5 Rentals several occupied.  Commercial is vacant.  Obviously building needs some work.  Great deal for somebody with construction talent.  I can only wonder if AU is included in the deal.  I also wonder what the rent is for the “rentals” that are occupied.  (Oh, to be poor in America.)  But I digress…

American UniversityYou can’t make this stuff up.  Such is the world of rogue providers, seamy and tawdry.  Knowing how much money some rogue providers can generate, I doubt if “Amy” lives there.

Questions

  1. Why doesn’t the real AU sue the faux AU?
  2. Why do the US federal government and the various state governments allow these diploma mills to exist?  They tarnish legitimate US higher education.
  3. Could the owner be the same person who owns another rogue provider company in California and originally hails from Pakistan?

Hint:  The smoking gun is the email contact for the accrediting agency, annie@calsuni.com.  The answer is a resounding YES.  Check out these posts about the great California South University:

where can i buy an accredited overseas phd? (24.1.11)

“CSU” Reprise (aka The Other Shoe Just Dropped) (10.2.11)

Mystery solved.  Finding and dealing with these diploma mills is a bit like playing Whac-A-Mole.  Never boring but not always gratifying.  If they are permitted to continue doing business as usual, words alone are useful but, at the end of the day, so much spitting in the wind.

MAA

Fraud Alert!

pig-lipstick

Sleazydishonest or immoral; marked by low character or quality

  • Synonyms:  skanky [slang], slatternly, sluttish, slutty, trampy
  • Antonyms:  excellent, fine, first-class, first-rate, good, high-grade, superior, top-notch

125px-Flag_of_California.svgYes, dear reader, here’s another story about a US institution of higher education that uses lies and deception as key tactics in its aggressive student recruitment strategy in Vietnam and elsewhere.  And, yes, it’s based in the great state of California (sorry, CA friends!), home to Hollywood, some of the nation’s finest climates, one of the breadbaskets of the world and a motley crew of unaccredited and nationally accredited (NA) institutions, i.e., for-profit education companies, in most cases.  In the interest of time, let me just mention three examples about this NA school:

  1. Claims to have a letter from the US President congratulating its students on their graduation.  Of course, the image on their website is so small that it’s hard to see what Mr. President wrote and it doesn’t appear to be real White House stationery.
  2. Has its name on an office building it claims to be its campus.  Nothing unusual, right?  The only problem is the name is photoshopped onto a building in which it probably has a suite of offices and classrooms.  This is well beyond exaggeration.  False advertising, anyone?
  3. Has a senior administrator who was previously a senior administrator with an unaccredited, CA-based institution.  A leopard can’t change its spots, as the saying goes.

By the way, since said NA school is “officially accredited”, it has the right to be represented and promoted by the US government, including the Departments of State (i.e., EducationUSA) and Commerce (Commercial Service).  In case you’re wondering, it’s also SEVIS-approved, meaning it’s authorized to issue I-20s, which enable international students to apply for a student visa.  Put that in your pipe and smoke it!

fraudI will not mention the name of the offending institution only to say that I’ll be updating my list of nationally accredited US schools doing business, or trying to do business, in Vietnam in the near future.  At that time, you can use your formidable powers of deduction to figure it out.  Once you do, you can post a comment that says something to this effect:  “No shit, Sherlock.”

By the way, a little birdie told me that some doors are closing for this sad excuse for a university in Vietnam and that’s a good thing.  Hurray for a small measure of justice in a largely unjust world!

MAA

Accreditation: When It Comes To Higher Education, Nothing Could Be More Relevant – Or Controversial

Good article by Jesse Nickles of CollegeTimes and not just because I’m quoted in it.

MAA

Photo courtesy of CollegeTimes
Photo courtesy of CollegeTimes

Accreditation. It’s a word that most college students have heard at some point, but that (unfortunately) very few actually comprehend on a meaningful level.

And that is NOT a good thing. With greedy investors and corrupt congressmen aggressively turning college into a for-profit industry devoid of traditional academic discourse and teeming with unqualified faculty, dishonest recruiting practices, and fly-by-night campuses, more and more students are being scammed into attending schools that are a complete waste of time and money. Sadly, in many cases these students could have avoided a huge financial and emotional crisis by simply researching the world of ‘accreditation’ more carefully – (if only they knew how!).

Follow this link to read the rest of the article.

MAA

Notarization: The Trojan Horse Approach to Gaining Credibility for a Diploma Mill Diploma

pwu diplomaNo·ta·rize (nō′tə-rīz′): To certify or attest to (the validity of a signature on a document, for example) as a notary public. It’s often what one bureaucracy requires of another to prove that a document is authentic. This is one of the many fee-based services offered by embassies and consulates general in Vietnam. What if the document being notarized is not authentic?

Here’s a hypothetical case. A man walks into Embassy X and requests that his diploma mill Ph.D. diploma be notarized. The Embassy notarizes said document because “Dr. Cuong” can prove – with proper ID – that it is indeed his (fake) diploma and sign an affidavit confirming that fact. It matters not that it was “earned” (i.e., bought) from a notorious US-based diploma mill that has reared its ugly head in the Vietnamese media in recent years.  What’s wrong with this picture?

[According to Transparency International, corruption in education is particularly damaging because it endangers a country’s social, economic and political future.  The use of fake educational credentials is a clear-cut example of corruption.]

After paying a modest fee, producing ID and signing on the dotted line, “Dr. Cuong” leaves the Embassy a happy man.  He has in his possession an educational credential that – at least on paper – has more credibility and recognition than it did when he entered. Why check on the accreditation status of “Unaccredited US University” when the diploma was notarized by a well-known foreign mission?

This, of course, is why six (6) of the search engine terms that bring netizens to my blog are where can i buy a phd.  Most of these “consumers” are what are known as willing co-conspirators.  Question:  Given the fact that Vietnam’s Ministry of Education and Training (MoET) has clamped down on the use of “degrees” from unaccredited foreign institutions, what will “Dr. Cuong” do with his diploma mill degree?  Your thoughts? 

MAA

Sự thật về các chương trình giáo dục Mỹ tại Việt Nam

This article, entitled “The Truth About American Education Programs in Vietnam” (Một Thế Giới, reflects the growing sophistication about US higher education as a service sector export.  As I am fond of saying, the US exports some of the world’s best and worst higher education.  The term “officially accredited” covers a broad spectrum of institutions in terms of quality encompassing the good, the bad and the ugly.

The overwhelming majority of regionally accredited institutions are public and private nonprofits while most nationally accredited schools are for-profit.  (Contrary to what most NA representatives would have you believe, comparing RA with NA schools is like comparing apples and oranges in terms of quality and the rigor of the accreditation process.)

Then there are the rogue providers, i.e., unaccredited schools, mostly for-profit companies and many based in California.  They range from those that provide a substandard service to those that sell credentials (i.e., diploma mills).  Bottom line for consumers, i.e., students and parents:  Buyer Beware!

If you don’t read Vietnamese, you can get a rough idea of the content using Google Translate or a similar program.

MAA


 

Sinh viên theo học chương trình của trường Broward College, một trường được kiểm định vùng.(Một Thế Giới)
Sinh viên theo học chương trình của trường Broward College, một trường được kiểm định vùng.(Một Thế Giới)
Giữa hàng loạt chương trình giáo dục từ các trường đại học Mỹ đang quảng cáo rầm rộ tại Việt Nam, có rất nhiều chương trình chưa được kiểm định, chất lượng thấp. Người học cần tỉnh táo phân biệt để tránh mất tiền bạc, thời gian cho những tấm bằng kém chất lượng, không có giá trị.

Sức hấp dẫn của giáo dục Mỹ

Nền giáo dục Mỹ luôn có sức hấp dẫn so với các nền giáo dục khác tại Việt Nam. Với nền giáo dục có lịch sử lâu đời, Mỹ là quốc gia có nhiều trường đại học và cao đẳng uy tín nhất thế giới.
Theo danh sách các trường đại học danh tiếng nhất thế giới 2013 của tạp chí Time Higher Education – tạp chí về giáo dục hàng đầu của Anh, trong 10 trường hàng đầu có đến 7 trường của Mỹ (1).
Với chất lượng giáo dục được khẳng định cùng các lựa chọn đa dạng, việc theo học tại các trường đại học và cao đẳng của Mỹ giúp cho sinh viên có thể tiếp thu được nhiều kiến thức thực tế và quý báu. Không những vậy, bằng cấp được đánh giá cao bởi các nhà tuyển dụng cũng là một trong những lợi thế của nền giáo dục Mỹ.
Theo báo cáo Trao đổi Giáo dục Quốc tế Open Doors 2013 do Bộ Ngoại giao Hoa Kỳ và Bộ Giáo dục Hoa Kỳ tổ chức tại TP.HCM ngày 13.11.2013, sinh viên Việt Nam tại Mỹ tăng 3,4% và đạt con số 16.098 sinh viên trong năm học 2012-2013. Con số này đã đưa Việt Nam trở thành nước đứng hàng thứ tám trong số các nước có đông sinh viên ở Mỹ.
Bà Rena Bitter - Tổng Lãnh sự Hoa Kỳ công bố số liệu mới nhất của Open Doors về số lượng du học sinh Việt Nam tại Mỹ (Một Thế Giới)
Bà Rena Bitter – Tổng Lãnh sự Hoa Kỳ công bố số liệu mới nhất của Open Doors về số lượng du học sinh Việt Nam tại Mỹ (Một Thế Giới)

Bên cạnh các chương trình đào tạo trực tiếp tại nước Mỹ, các chương trình đào tạo bậc đại học của Mỹ cũng xuất hiện rất nhiều tại Việt Nam dưới nhiều hình thức như đầu tư trực tiếp mở cơ sở đào tạo, liên kết đào tạo tại chỗ, đào tạo trực tuyến. Những hình thức đào tạo này đáp ứng tốt nhu cầu được tiếp cận với nền giáo dục tiên tiến của Mỹ với chi phí hợp lý nên được rất nhiều sinh viên tại Việt Nam lựa chọn.

Vàng thau lẫn lộn

Mặc dù các chương trình của Mỹ được quảng bá tại Việt Nam rất đa dạng nhưng không phải chương trình nào cũng có chất lượng tốt, được kiểm định bởi các tổ chức giáo dục uy tín.
Tại Mỹ, bất kỳ ai cũng có thể thành lập tổ chức để kinh doanh ngay cả trong giáo dục, miễn là chấp hành đầy đủ các nghĩa vụ về thuế và lệ phí cho Chính phủ. Do đó, các trường đại học tư được thành lập rất nhiều và không ít trong số đó hoạt động chỉ vì lợi nhuận.
Việc đánh giá kiểm định của trường đại học được xem là một trong những bước cơ bản nhất để xác định chất lượng của chương trình học cũng như giá trị của tấm bằng.
Các trường đại học và cao đẳng tại Mỹ được phân loại thành 3 loại kiểm định: kiểm định vùng (regional accreditation), kiểm định quốc gia (national accreditation) và kiểm định chuyên ngành (specialized accreditation).
Ngoại trừ kiểm định chuyên ngành chỉ tập trung vào một số chương trình chuyên biệt, 2 loại còn lại được xem là 2 loại kiểm định phổ biến nhất. Loại kiểm định của trường sẽ phản ánh các đặc điểm về xu hướng đào tạo, giá trị được công nhận cũng như chất lượng của tấm bằng do trường cấp (2).
Để xác định một trường thuộc loại kiểm định nào có thể nhìn vào tổ chức kiểm định trường đó để biết. Mỹ hiện có 6 tổ chức kiểm định vùng, khoảng 54 tổ chức kiểm định quốc gia được công nhận. Đây đều là các tổ chức tư nhân độc lập, được Bộ Giáo dục Hoa Kỳ (USDE) và Hội đồng Kiểm định Giáo dục Đại học (CHEA) công nhận.
Để được các tổ chức kiểm định này công nhận, các trường phải trải qua sự đánh giá thường xuyên về nhiều mặt như giáo trình, đội ngũ giáo viên, cơ sở vật chất, dịch vụ hỗ trợ sinh viên…
Tại Việt Nam, phần lớn các chương trình đào tạo Mỹ hiện tại là của các trường thuộc loại kiểm định quốc gia hoặc không có kiểm định, có rất ít chương trình thuộc loại kiểm định vùng.
Theo như thống kê năm 2012 của tiến sĩ Mark Ashwill – nguyên Giám đốc Viện giáo dục quốc tế (IIE) Mỹ ở Việt Nam, khoảng 22 cơ sở giáo dục chưa được kiểm định và khoảng 13 cơ sở thuộc loại kiểm định quốc gia của Mỹ đã có mặt tại Việt Nam dưới nhiều hình thức (3).
Các trường thuộc loại kiểm định vùng được xem là tiêu chuẩn vàng khi so với 2 loại còn lại vì phần lớn các trường này hoạt động không vì mục đích lợi nhuận nên yêu cầu đầu vào thường cao hơn, chương trình học có tính học thuật cao hơn, bằng cấp được công nhận rộng rãi bởi các nhà tuyển dụng và dễ dàng chuyển tiếp để học lên cao hơn tại các trường danh tiếng khác.
Theo số liệu từ USDE, trong năm 2012 tại Mỹ có khoảng 4.700 cơ sở cấp bằng thì có khoảng 85% trong số đó thuộc loại kiểm định vùng (4).

Tại Việt Nam, hiện tại có trường Broward College và Troy University là những trường hiếm hoi của Mỹ thuộc loại kiểm định vùng đang hoạt động. Broward College là một trong 10 trường đại học cộng đồng tốt nhất của Mỹ trong năm 2013 theo danh sách của Tổ chức Nghiên cứu Giáo dục Aspen Institute.

Trong khi đó, các trường thuộc loại kiểm định quốc gia đa phần là hoạt động vì lợi nhuận nên không đòi hỏi đầu vào quá khắt khe, chương trình của các trường này chủ yếu tập trung vào dạy nghề. Do đó học viên khó có thể chuyển tiếp lên học cao hơn tại các trường lớn khác và các nhà tuyển dụng thường không đánh giá cao loại kiểm định này như kiểm định vùng.
Một số trường thuộc loại kiểm định quốc gia đã có mặt tại Việt Nam là trường Lincoln University liên kết với Đại học Công nghệ TP.HCM (Hutech), trường Columbia Southern University liên kết với Trung tâm hợp tác đào tạo Quốc tế thuộc Trung ương Hội khuyến học Việt Nam.
Các trường thuộc 1 trong 3 loại kiểm định trên được xem là hợp pháp và được công nhận bởi USDE và CHEA. Nếu vẫn chưa được xếp vào 1 trong 3 loại kiểm định trên hoặc được kiểm định bởi các tổ chức kiểm định không thuộc các tổ chức được công nhận bởi USDE và CHEA, trường vẫn có thể hoạt động nhưng chất lượng của trường và tấm bằng sẽ không được USDE và CHEA công nhận.
Tại Mỹ, phần lớn các trường như vậy là các trường “dỏm” chuyên sản xuất bằng kém chất lượng (diploma mill), hoạt động thuần túy chỉ vì lợi nhuậ, cũng đồng nghĩa với việc sinh viên sẽ phí công sức, tiền bạc để nhận được những tấm bằng không có giá trị.
Tại Việt Nam, số lượng các trường không có kiểm định xuất hiện rất nhiều do đánh vào tâm lý ham lấy bằng Mỹ trong thời gian ngắn với chi phí thấp và sự thiếu thông tin của một bộ phận người dân.
Điểm dễ nhận diện của các trường này là yêu cầu đầu vào rất thấp, chương trình được dạy online, thời lượng yêu cầu thường ít hơn các chương trình truyền thống tương đương, khối lượng bài tập và yêu cầu nghiên cứu với sinh viên nhẹ, học phí rẻ hơn.
Một số trường không có kiểm định đã xuất hiện tại Việt Nam gồm trường Irvine University liên kết với Đại học Quốc gia Hà Nội, trường Frederick Taylor University liên kết với trường Kinh tế Công nghệ Việt Lào (LAVI EDU)…

Cần cẩn trọng trong việc lựa chọn trường

Giữa hàng loạt trường đại học Mỹ quảng cáo tại thị trường Việt Nam, người học cần suy xét thật kỹ trước khi chọn lựa chương trình học. Các trường không có kiểm định nên được loại ra khỏi danh sách lựa chọn, nếu người học thực sự cần một tấm bằng có thể sử dụng được.
Việc theo học các trường này hầu như sẽ chỉ lãng phí thời gian và tiền bạc của học viên. Trường hợp điển hình là cách đây vài năm, các học viên theo học chương trình thạc sĩ của đại học Irvine tại Việt Nam, vốn là một trường không có kiểm định đã phải một phen khốn khổ khi phát hiện ra trường này là trường không có kiểm định, bằng cấp không được các tổ chức giáo dục uy tín công nhận.
Đối với các trường kiểm định quốc gia và kiểm định vùng, việc chọn lựa thường tùy thuộc vào nhu cầu trong tương lai, cũng như khả năng tài chính của người học. Nếu người học chỉ cần tấm bằng với chi phí thấp để làm việc ở những nơi không đòi hỏi bằng cấp tốt, hoặc không có nhu cầu chuyển lên học cao hơn tại các trường danh tiếng thì các trường kiểm định quốc gia là một lựa chọn thích hợp.
Tuy nhiên, nếu mục đích của người học là một tấm bằng có giá trị học thuật cao được các nhà tuyển dụng công nhận rộng rãi, hoặc có ý định chuyển tiếp lên học cao hơn thì các trường kiểm định vùng là lựa chọn duy nhất.

Thạc sĩ Phúc Nguyễn (Trường kinh doanh Shidler, Đại học Hawai tại Manoa)

  1. http://www.timeshighereducation.co.uk/world-university-rankings/2013/reputation-ranking
  2. http://www.chea.org/pdf/fund_accred_20ques_02.pdf
  3. https://markashwill.com/2012/02/13/new-the-dishonor-roll-of-u-s-rogue-providers-in-vietnam/ & https://markashwill.com/2012/02/13/nationally-accredited-u-s-institutions-with-a-vietnam-connection/
  4. http://www.geteducated.com/diploma-mills-police/college-degree-mills/156-regional- or-national-accreditation

Education Companies in Vietnam: Take a Walk on the Wild Side (Part II)

Note:  Follow this link to read the first post in this two-part series.

Due Diligence

Some advice to my foreign higher education colleagues:  don’t trust any of the come-ons or be seduced by the slick lines in (sometimes) passable English that arrive in your inboxes on a regular basis.  Do your homework, check references, and find out who’s really behind the keyboard on the other side of the world.  Due diligence now will save you time, money and frustration later.

Rising Expectations

There is an encouraging trend of rising consumer expectations.  More and more parents and students are becoming educated consumers.  This means that there is both official (i.e., government) and grassroots (i.e., consumer) pressure for companies to become better than they are.  Competition and effective official oversight will take care of the rest.

Educational Credentials:  Why Earn One When You Can Buy It? 

diploma-mill-graphic-1At the extreme end of the dishonesty and cheating continuum are companies that simply and shamelessly sell educational credentials, local and international, from diplomas and transcripts to language exam certificates.  Whatever you want or need, the black market has.  One of the reasons that a sizable contingent of netizens visit my blog, An International Educator in Vietnam, is not to find useful information or enlightenment; they’re in the hunt for a fake academic degree.  How do I know this?  Because I often see search engine terms such as “buying phd overseas,” “harvard university diplomas for sale,” “buying an accredited degree,” and, for those ambitious cheats who are in a real hurry, “email instant doctorate degree.”

One enterprising yet misguided individual set up a company called Realdegree Company, a dictionary definition of oxymoronic, with ties to Ho Chi Minh City (i.e., website registration) and British Columbia, Canada.  You can buy an associate’s degree for $599 or a bachelor’s degree for $899, including a 25% discount!  Choices included quite a hodgepodge of institutions such as Harvard, Yale, Columbia, the “University of Phonix,” Troy University, UCLA, Stanford, and “Kenstate University,” among many others.  One of my observations in a related blog post was Just pray your current or prospective employer doesn’t check on the authenticity of your spanking new – and very fake – sheepskinDegree verification services, anyone?

Six years ago, the Vietnam Ministry of Education and Training required all Vietnamese foreign degree holders to have their diplomas recognized by the Bureau of Testing and Education Quality Assurance in order to pursue further education in Vietnam through Decision 77.  A recent amendment called “Circular 26,” requires foreign degree holders to submit other evidence of overseas study.  A year ago this month, Decree 73, which regulates foreign partnerships and cross-border programs, was approved by Prime Minister Nguyen Tan Dung and implemented.

In Conclusion…

In recent years, the Vietnamese government, through the Ministry of Education and Training, has made considerable progress in addressing the havoc wrought by the unholy trinity of unscrupulous education agents, foreign rogue providers (i.e., unaccredited schools) and the sale of fake educational credentials.  The long-term challenge will be enforcement of new rules and regulations.  As John Ditty, chairman of KPG in Vietnam and Cambodia, noted somewhat understatedly at a recent presentation for business leaders in Hanoi, “Fraud in Vietnam presents an imminent danger not to be neglected.”

MAA