The Perils of Honor By Association as a One-Way Street: RA vs. NA

edusa logoAs I’ve stated on numerous occasions, I wish the US government (USG) would find a way to exclude nationally accredited (NA) institutions from involvement in fairs or any kind of EducationUSA activity, for that matter.  (I noticed two on the list for the January fairs in Vietnam.)  NA schools are what I like to refer to as the distant higher education cousins of regionally accredited (RA) colleges and universities, and do not deserve to be in the same place at the same time, in my opinion.

In Good Company

The NA schools derive two benefits from their participation in this event:  1) credibility and honor by association; and 2) related to #1, the imprimatur of the USG, at least in the eyes of Vietnamese students and parents, most of whom are unaware of the fact that most RA schools will not accept credits or degrees from NA schools.  (Why is that?, this blogger asks rhetorically?)  The perception is be that NA schools are in the same league, that they’re all on a level playing field, because they are all US institutions of higher education.  From the perspective of NA schools you can’t put a price tag on that kind of publicity.  It reminds me of the tagline in that old MasterCard ad – priceless.  As far as RA institutions are concerned, the benefits are definitely not mutual, i.e., this street is of the one-way variety. priceless

While I understand that exclusion of NA schools may not be possible, most likely because of legal reasons (they are, after all, US corporations or organizations that will insist their government is legally obligated to promote them overseas), then at least make it clear on the EducationUSA website, at every advising center and, in the case of US higher education fairs, to all attendees in pre-fair publicity and information distributed at the events, that the majority of RA schools do no accept credits or degrees from NA schools.  Provide them with this important information so students are not left holding the bag if they earn a BA from a NA school and want to pursue a graduate degree at a RA school, which refuses to accept their credential.  That’s called fairness and truth in advertising.

According to a 2005 study by the US Government Accountability Office (PDF download), or GAO, 84% of U.S. higher education institutions considered whether the sending institution is accredited, and many had policies stating that they would accept credits only from regionally accredited institutions.  About 63% told the GAO that they would accept credit from any regionally accredited institution, but only 14% similarly accepted credits from nationally accredited schools.


US Poised for More Active Student Recruitment

Below is an excerpt from a recent ICEF Monitor article that touches on a number of trends and factors that will contribute to increased activity in international student recruitment in the years to come.  Related to that, I look forward to seeing NACAC’s “best practices guide” for working with commissioned agents in a couple of months.


Already the world’s leading destination for international students, the United States is set to become a more active recruiter of international students. In today’s ICEF Monitor post, we look at what is driving this trend, and examine the latest data on key source markets for America’s still-growing population of international students.

icef monitorAlready the world’s leading destination for international students, the United States is set to become a more active recruiter of international students. In today’s ICEF Monitor post, we look at what is driving this trend, and examine the latest data on key source markets for America’s still-growing population of international students.

Domestic enrolment expected to slow

According to the US Department of Education, college enrolment growth will slow through 2022. In a report released earlier this year, Projections of Education Statistics to 2022, the department forecasts that college enrolment will increase by 14% between the fall of 2011 and 2022. Nevertheless, this rate of growth is significantly less than the 45% increase observed during the previous 14-year period.

Predictions such as these are only expected to fuel the interest of American institutions in recruiting international students in the years ahead. Indeed, international enrolments already help offset flat – and even declining – interest domestically in some disciplines at the graduate level, and also help cushion the blow of budget cuts at some US colleges and universities.

Use of international education agents expected to rise

Another factor that will likely drive more active international recruitment by US institutions going forward is an expected increase in the use of education agents. As we reported previously, the National Association for College Admission Counselling (NACAC) has removed its ban on American colleges using commissioned agents in international student recruitment. The new requirements are scheduled to take effect after a one-year moratorium during which NACAC’s International Advisory Committee will develop a “best practices guide” for working with commissioned agents. It is expected that the guide will be presented at this year’s NACAC Assembly (Indianapolis, 18-20 September 2014).

Follow this link to read the rest of the article.

Accreditation: When It Comes To Higher Education, Nothing Could Be More Relevant – Or Controversial

Good article by Jesse Nickles of CollegeTimes and not just because I’m quoted in it.


Photo courtesy of CollegeTimes
Photo courtesy of CollegeTimes

Accreditation. It’s a word that most college students have heard at some point, but that (unfortunately) very few actually comprehend on a meaningful level.

And that is NOT a good thing. With greedy investors and corrupt congressmen aggressively turning college into a for-profit industry devoid of traditional academic discourse and teeming with unqualified faculty, dishonest recruiting practices, and fly-by-night campuses, more and more students are being scammed into attending schools that are a complete waste of time and money. Sadly, in many cases these students could have avoided a huge financial and emotional crisis by simply researching the world of ‘accreditation’ more carefully – (if only they knew how!).

Follow this link to read the rest of the article.


Sự thật về các chương trình giáo dục Mỹ tại Việt Nam

This article, entitled “The Truth About American Education Programs in Vietnam” (Một Thế Giới, reflects the growing sophistication about US higher education as a service sector export.  As I am fond of saying, the US exports some of the world’s best and worst higher education.  The term “officially accredited” covers a broad spectrum of institutions in terms of quality encompassing the good, the bad and the ugly.

The overwhelming majority of regionally accredited institutions are public and private nonprofits while most nationally accredited schools are for-profit.  (Contrary to what most NA representatives would have you believe, comparing RA with NA schools is like comparing apples and oranges in terms of quality and the rigor of the accreditation process.)

Then there are the rogue providers, i.e., unaccredited schools, mostly for-profit companies and many based in California.  They range from those that provide a substandard service to those that sell credentials (i.e., diploma mills).  Bottom line for consumers, i.e., students and parents:  Buyer Beware!

If you don’t read Vietnamese, you can get a rough idea of the content using Google Translate or a similar program.



Sinh viên theo học chương trình của trường Broward College, một trường được kiểm định vùng.(Một Thế Giới)
Sinh viên theo học chương trình của trường Broward College, một trường được kiểm định vùng.(Một Thế Giới)
Giữa hàng loạt chương trình giáo dục từ các trường đại học Mỹ đang quảng cáo rầm rộ tại Việt Nam, có rất nhiều chương trình chưa được kiểm định, chất lượng thấp. Người học cần tỉnh táo phân biệt để tránh mất tiền bạc, thời gian cho những tấm bằng kém chất lượng, không có giá trị.

Sức hấp dẫn của giáo dục Mỹ

Nền giáo dục Mỹ luôn có sức hấp dẫn so với các nền giáo dục khác tại Việt Nam. Với nền giáo dục có lịch sử lâu đời, Mỹ là quốc gia có nhiều trường đại học và cao đẳng uy tín nhất thế giới.
Theo danh sách các trường đại học danh tiếng nhất thế giới 2013 của tạp chí Time Higher Education – tạp chí về giáo dục hàng đầu của Anh, trong 10 trường hàng đầu có đến 7 trường của Mỹ (1).
Với chất lượng giáo dục được khẳng định cùng các lựa chọn đa dạng, việc theo học tại các trường đại học và cao đẳng của Mỹ giúp cho sinh viên có thể tiếp thu được nhiều kiến thức thực tế và quý báu. Không những vậy, bằng cấp được đánh giá cao bởi các nhà tuyển dụng cũng là một trong những lợi thế của nền giáo dục Mỹ.
Theo báo cáo Trao đổi Giáo dục Quốc tế Open Doors 2013 do Bộ Ngoại giao Hoa Kỳ và Bộ Giáo dục Hoa Kỳ tổ chức tại TP.HCM ngày 13.11.2013, sinh viên Việt Nam tại Mỹ tăng 3,4% và đạt con số 16.098 sinh viên trong năm học 2012-2013. Con số này đã đưa Việt Nam trở thành nước đứng hàng thứ tám trong số các nước có đông sinh viên ở Mỹ.
Bà Rena Bitter - Tổng Lãnh sự Hoa Kỳ công bố số liệu mới nhất của Open Doors về số lượng du học sinh Việt Nam tại Mỹ (Một Thế Giới)
Bà Rena Bitter – Tổng Lãnh sự Hoa Kỳ công bố số liệu mới nhất của Open Doors về số lượng du học sinh Việt Nam tại Mỹ (Một Thế Giới)

Bên cạnh các chương trình đào tạo trực tiếp tại nước Mỹ, các chương trình đào tạo bậc đại học của Mỹ cũng xuất hiện rất nhiều tại Việt Nam dưới nhiều hình thức như đầu tư trực tiếp mở cơ sở đào tạo, liên kết đào tạo tại chỗ, đào tạo trực tuyến. Những hình thức đào tạo này đáp ứng tốt nhu cầu được tiếp cận với nền giáo dục tiên tiến của Mỹ với chi phí hợp lý nên được rất nhiều sinh viên tại Việt Nam lựa chọn.

Vàng thau lẫn lộn

Mặc dù các chương trình của Mỹ được quảng bá tại Việt Nam rất đa dạng nhưng không phải chương trình nào cũng có chất lượng tốt, được kiểm định bởi các tổ chức giáo dục uy tín.
Tại Mỹ, bất kỳ ai cũng có thể thành lập tổ chức để kinh doanh ngay cả trong giáo dục, miễn là chấp hành đầy đủ các nghĩa vụ về thuế và lệ phí cho Chính phủ. Do đó, các trường đại học tư được thành lập rất nhiều và không ít trong số đó hoạt động chỉ vì lợi nhuận.
Việc đánh giá kiểm định của trường đại học được xem là một trong những bước cơ bản nhất để xác định chất lượng của chương trình học cũng như giá trị của tấm bằng.
Các trường đại học và cao đẳng tại Mỹ được phân loại thành 3 loại kiểm định: kiểm định vùng (regional accreditation), kiểm định quốc gia (national accreditation) và kiểm định chuyên ngành (specialized accreditation).
Ngoại trừ kiểm định chuyên ngành chỉ tập trung vào một số chương trình chuyên biệt, 2 loại còn lại được xem là 2 loại kiểm định phổ biến nhất. Loại kiểm định của trường sẽ phản ánh các đặc điểm về xu hướng đào tạo, giá trị được công nhận cũng như chất lượng của tấm bằng do trường cấp (2).
Để xác định một trường thuộc loại kiểm định nào có thể nhìn vào tổ chức kiểm định trường đó để biết. Mỹ hiện có 6 tổ chức kiểm định vùng, khoảng 54 tổ chức kiểm định quốc gia được công nhận. Đây đều là các tổ chức tư nhân độc lập, được Bộ Giáo dục Hoa Kỳ (USDE) và Hội đồng Kiểm định Giáo dục Đại học (CHEA) công nhận.
Để được các tổ chức kiểm định này công nhận, các trường phải trải qua sự đánh giá thường xuyên về nhiều mặt như giáo trình, đội ngũ giáo viên, cơ sở vật chất, dịch vụ hỗ trợ sinh viên…
Tại Việt Nam, phần lớn các chương trình đào tạo Mỹ hiện tại là của các trường thuộc loại kiểm định quốc gia hoặc không có kiểm định, có rất ít chương trình thuộc loại kiểm định vùng.
Theo như thống kê năm 2012 của tiến sĩ Mark Ashwill – nguyên Giám đốc Viện giáo dục quốc tế (IIE) Mỹ ở Việt Nam, khoảng 22 cơ sở giáo dục chưa được kiểm định và khoảng 13 cơ sở thuộc loại kiểm định quốc gia của Mỹ đã có mặt tại Việt Nam dưới nhiều hình thức (3).
Các trường thuộc loại kiểm định vùng được xem là tiêu chuẩn vàng khi so với 2 loại còn lại vì phần lớn các trường này hoạt động không vì mục đích lợi nhuận nên yêu cầu đầu vào thường cao hơn, chương trình học có tính học thuật cao hơn, bằng cấp được công nhận rộng rãi bởi các nhà tuyển dụng và dễ dàng chuyển tiếp để học lên cao hơn tại các trường danh tiếng khác.
Theo số liệu từ USDE, trong năm 2012 tại Mỹ có khoảng 4.700 cơ sở cấp bằng thì có khoảng 85% trong số đó thuộc loại kiểm định vùng (4).

Tại Việt Nam, hiện tại có trường Broward College và Troy University là những trường hiếm hoi của Mỹ thuộc loại kiểm định vùng đang hoạt động. Broward College là một trong 10 trường đại học cộng đồng tốt nhất của Mỹ trong năm 2013 theo danh sách của Tổ chức Nghiên cứu Giáo dục Aspen Institute.

Trong khi đó, các trường thuộc loại kiểm định quốc gia đa phần là hoạt động vì lợi nhuận nên không đòi hỏi đầu vào quá khắt khe, chương trình của các trường này chủ yếu tập trung vào dạy nghề. Do đó học viên khó có thể chuyển tiếp lên học cao hơn tại các trường lớn khác và các nhà tuyển dụng thường không đánh giá cao loại kiểm định này như kiểm định vùng.
Một số trường thuộc loại kiểm định quốc gia đã có mặt tại Việt Nam là trường Lincoln University liên kết với Đại học Công nghệ TP.HCM (Hutech), trường Columbia Southern University liên kết với Trung tâm hợp tác đào tạo Quốc tế thuộc Trung ương Hội khuyến học Việt Nam.
Các trường thuộc 1 trong 3 loại kiểm định trên được xem là hợp pháp và được công nhận bởi USDE và CHEA. Nếu vẫn chưa được xếp vào 1 trong 3 loại kiểm định trên hoặc được kiểm định bởi các tổ chức kiểm định không thuộc các tổ chức được công nhận bởi USDE và CHEA, trường vẫn có thể hoạt động nhưng chất lượng của trường và tấm bằng sẽ không được USDE và CHEA công nhận.
Tại Mỹ, phần lớn các trường như vậy là các trường “dỏm” chuyên sản xuất bằng kém chất lượng (diploma mill), hoạt động thuần túy chỉ vì lợi nhuậ, cũng đồng nghĩa với việc sinh viên sẽ phí công sức, tiền bạc để nhận được những tấm bằng không có giá trị.
Tại Việt Nam, số lượng các trường không có kiểm định xuất hiện rất nhiều do đánh vào tâm lý ham lấy bằng Mỹ trong thời gian ngắn với chi phí thấp và sự thiếu thông tin của một bộ phận người dân.
Điểm dễ nhận diện của các trường này là yêu cầu đầu vào rất thấp, chương trình được dạy online, thời lượng yêu cầu thường ít hơn các chương trình truyền thống tương đương, khối lượng bài tập và yêu cầu nghiên cứu với sinh viên nhẹ, học phí rẻ hơn.
Một số trường không có kiểm định đã xuất hiện tại Việt Nam gồm trường Irvine University liên kết với Đại học Quốc gia Hà Nội, trường Frederick Taylor University liên kết với trường Kinh tế Công nghệ Việt Lào (LAVI EDU)…

Cần cẩn trọng trong việc lựa chọn trường

Giữa hàng loạt trường đại học Mỹ quảng cáo tại thị trường Việt Nam, người học cần suy xét thật kỹ trước khi chọn lựa chương trình học. Các trường không có kiểm định nên được loại ra khỏi danh sách lựa chọn, nếu người học thực sự cần một tấm bằng có thể sử dụng được.
Việc theo học các trường này hầu như sẽ chỉ lãng phí thời gian và tiền bạc của học viên. Trường hợp điển hình là cách đây vài năm, các học viên theo học chương trình thạc sĩ của đại học Irvine tại Việt Nam, vốn là một trường không có kiểm định đã phải một phen khốn khổ khi phát hiện ra trường này là trường không có kiểm định, bằng cấp không được các tổ chức giáo dục uy tín công nhận.
Đối với các trường kiểm định quốc gia và kiểm định vùng, việc chọn lựa thường tùy thuộc vào nhu cầu trong tương lai, cũng như khả năng tài chính của người học. Nếu người học chỉ cần tấm bằng với chi phí thấp để làm việc ở những nơi không đòi hỏi bằng cấp tốt, hoặc không có nhu cầu chuyển lên học cao hơn tại các trường danh tiếng thì các trường kiểm định quốc gia là một lựa chọn thích hợp.
Tuy nhiên, nếu mục đích của người học là một tấm bằng có giá trị học thuật cao được các nhà tuyển dụng công nhận rộng rãi, hoặc có ý định chuyển tiếp lên học cao hơn thì các trường kiểm định vùng là lựa chọn duy nhất.

Thạc sĩ Phúc Nguyễn (Trường kinh doanh Shidler, Đại học Hawai tại Manoa)

  3. &
  4. or-national-accreditation

2013 in Blogging

2013 in Blogging (final)

Thanks to the annual WordPress wrap-up, I’m happy to share with you the following information about blog traffic last year.

The busiest day of the year was December 2nd.  The most popular post that day was Education Companies in Vietnam: Take a Walk on the Wild Side (Part I), including 130 Facebook shares to date.  (Don’t miss Part II, too!)

It’s interesting to note that three of the top five posts were written in 2010, 2011 and 2012.  I can explain the popularity of some posts; others are a mystery.  “Corruption Sans Borders” was about one of the hottest (and most infuriating) stories of 2013 in our industry involving corruption in the U.S. Consulate General in Ho Chi Minh City (HCMC).  The two-part series post about “education companies” attracted some attention because of some of the issues raised, including the unethical business practices of many players and the broader issue of corruption in education, which the Vietnamese government is addressing slowly but surely.  Student visas are always a popular topic and the majority of Vietnamese undergraduates in the U.S. are enrolled in community colleges.  About the sale of “accredited overseas phds” – some are actually to looking to buy while others are simply looking for information about the topic.

Top Five Posts


Broward College in Vietnam (April 2012)

where can i buy an accredited overseas phd? (January 2011)

Of Student Visas & Community Colleges (November 2010)

Education Companies in Vietnam: Take a Walk on the Wild Side (Part I) (November 2013)

Corruption Sans Borders: U.S. Visas for Sale in Ho Chi Minh City (June 2013)

In all, there were visitors from 171 countries (!) with most coming from the U.S.  Vietnam and the UK were not far behind.  This may be the year that I unveil a Vietnamese language blog, time permitting.


Education Companies in Vietnam: Take a Walk on the Wild Side (Part II)

Note:  Follow this link to read the first post in this two-part series.

Due Diligence

Some advice to my foreign higher education colleagues:  don’t trust any of the come-ons or be seduced by the slick lines in (sometimes) passable English that arrive in your inboxes on a regular basis.  Do your homework, check references, and find out who’s really behind the keyboard on the other side of the world.  Due diligence now will save you time, money and frustration later.

Rising Expectations

There is an encouraging trend of rising consumer expectations.  More and more parents and students are becoming educated consumers.  This means that there is both official (i.e., government) and grassroots (i.e., consumer) pressure for companies to become better than they are.  Competition and effective official oversight will take care of the rest.

Educational Credentials:  Why Earn One When You Can Buy It? 

diploma-mill-graphic-1At the extreme end of the dishonesty and cheating continuum are companies that simply and shamelessly sell educational credentials, local and international, from diplomas and transcripts to language exam certificates.  Whatever you want or need, the black market has.  One of the reasons that a sizable contingent of netizens visit my blog, An International Educator in Vietnam, is not to find useful information or enlightenment; they’re in the hunt for a fake academic degree.  How do I know this?  Because I often see search engine terms such as “buying phd overseas,” “harvard university diplomas for sale,” “buying an accredited degree,” and, for those ambitious cheats who are in a real hurry, “email instant doctorate degree.”

One enterprising yet misguided individual set up a company called Realdegree Company, a dictionary definition of oxymoronic, with ties to Ho Chi Minh City (i.e., website registration) and British Columbia, Canada.  You can buy an associate’s degree for $599 or a bachelor’s degree for $899, including a 25% discount!  Choices included quite a hodgepodge of institutions such as Harvard, Yale, Columbia, the “University of Phonix,” Troy University, UCLA, Stanford, and “Kenstate University,” among many others.  One of my observations in a related blog post was Just pray your current or prospective employer doesn’t check on the authenticity of your spanking new – and very fake – sheepskinDegree verification services, anyone?

Six years ago, the Vietnam Ministry of Education and Training required all Vietnamese foreign degree holders to have their diplomas recognized by the Bureau of Testing and Education Quality Assurance in order to pursue further education in Vietnam through Decision 77.  A recent amendment called “Circular 26,” requires foreign degree holders to submit other evidence of overseas study.  A year ago this month, Decree 73, which regulates foreign partnerships and cross-border programs, was approved by Prime Minister Nguyen Tan Dung and implemented.

In Conclusion…

In recent years, the Vietnamese government, through the Ministry of Education and Training, has made considerable progress in addressing the havoc wrought by the unholy trinity of unscrupulous education agents, foreign rogue providers (i.e., unaccredited schools) and the sale of fake educational credentials.  The long-term challenge will be enforcement of new rules and regulations.  As John Ditty, chairman of KPG in Vietnam and Cambodia, noted somewhat understatedly at a recent presentation for business leaders in Hanoi, “Fraud in Vietnam presents an imminent danger not to be neglected.”


Education Companies in Vietnam: Take a Walk on the Wild Side (Part I)

no cheatingIn Vietnam, where cheating is a national pastime and ethical business practices are in dangerously short supply, the world of educational consulting is no exception.  EducationUSA fantasies notwithstanding, the reality is that most parents and students work with an education agent instead of applying directly to U.S. (and other foreign) colleges and universities, as in other Asian countries.

Another reality is that most education agents are substandard in terms of quality and ethical standards.  Let’s face it – anyone can create a Google Sites website, set up a Facebook account, hang out a sign and begin the frantic search for customers.  Unfortunately, not everyone has the requisite education, experience, standards and moral compass to do it the right way and succeed in the long-term.

Whatever It Takes?

In what has become an intensely competitive market (e.g., there are 160 educational consultancies in Hanoi alone), many companies attempt to secure some kind of competitive advantage, any kind of competitive advantage, by hook or by crook.  This runs the gamut from cheating one’s customers (customer as easy mark instead of king or queen), facilitating fraud on the part of their customers (e.g., encouraging the use of and even supplying fraudulent documents such as fake bank statements and academic transcripts in the visa application process) to copying other companies services lock, stock and barrel.  In Vietnam, wholesale and shameless imitation is not the sincerest form of flattery.

Why Create When You Can Copy?

The prevailing mentality is why invest elbow grease when you can copy and paste?  Of course, copying and executing are two completely different things – just like saying something don’t make it so.  (I’m reminded of a quote by Ray Kroc of McDonald’s fame:  My attitude was that competition can try to steal my plans and copy my style.  But they can’t read my mind; so I’ll leave them a mile and a half behind”.  From Grinding It Out: The Making Of McDonald’s.)

While I like to see new companies created, especially those that have something NEW to offer the market, I’d prefer to see them do it the old-fashioned way by adhering to a set of ethical standards not by cheating.  At the end of the day, ethical business practices translate into good business.  In this industry there are many opportunities to do well and do good.

Innovation Over Imitation

time for changeMy advice to the wannabes – innovate don’t imitate!  Vietnam will not rise in the global economic food chain unless there is more innovation across-the-board.  Chances are, you don’t have the education, experience and network to outperform your competition, which means you’ll always be a step or two behind.  Chances are, the hopes and dreams of today’s business license approval and grand opening will end up as tomorrow’s old news and bittersweet memories.  Vietnam’s economy continues to struggle with more bankruptcies than new businesses being created.  According to a Ministry of Planning and Investment report, there were 15,839 enterprises that suspended operation or declared bankruptcy in the first quarter of 2013 compared to 15,707 new businesses.  I expect this trend to continue for into 2014.  One of the issues that will ultimately hold Vietnam back is this penchant for copying and cheating.  It is innovation that will take Vietnam to the next level and help to liberate it from the dreaded middle income trap.

Agents Behaving Badly:  The Times They Are A-Changin’!

logo-moet210px_enParents are desperately looking for companies they can trust, that will treat them with respect and not cheat them of their time and money.  There’s a reason why this is such a hot-button issue  in U.S. higher education and why the Vietnamese government is attempting to regulate this industry by imposing certain criteria that companies must meet, including requiring mandatory training and certification for advisers.  According to Decision 05/2013/QD-TTg, proposed by the Minister of Education and Training (MoET) and issued by the Prime Minister on 15 January 2013, study abroad education consultancies have to meet the following requirements effective 10 March 2013.

  1. companies must have on deposit VND 500 million ($23,800) in a commercial bank; and
  2. owners and agents must have a university qualification, be proficient in at least one foreign language and be certified by MoET.

In addition, education consultancies must publicize all information about schools in foreign countries, among other requirements.  Local departments of education and training (DoET) are responsible for implementing this decision, which is happening slowly but surely nationwide.  As with all new approaches, however, it will take a while before the “Wild West” becomes less wild, less greedy and more responsive to the needs and demands of its customers and higher education partners.  But this type of certification is a step in the right direction.


Follow this link to read the second post in this series.